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Desierto del Sahara

Desierto del sahara

Este es el desierto del Sahara.

El desierto del Sahara, en el norte de África, es el mayor y más extenso desierto caliente del mundo. El término «desierto» en árabe es ar. Después de la Antártida y el Ártico, es el tercer desierto más grande del mundo. Casi un tercio de África está cubierto por el desierto, lo que hace que tenga el tamaño de Estados Unidos continental con Alaska y Hawaii incluidos.

Países a los que se extiende el desierto del Sahara y su ubicación.

El Mar Rojo se encuentra entre el desierto del Sáhara y el océano Atlántico al oeste, el mar Mediterráneo al norte y la sabana tropical semiárida de Sudán y el valle del río Níger en el África subsahariana al sur.

Un total de once países –Argelia, Chad, Egipto, Libia, Malí, Mauritania, Marruecos, Níger, Sáhara Occidental, Sudán y Túnez- albergan diversas partes de este enorme desierto.

Montañas, dunas de arena (erg), mesetas, mesetas de piedra (hamada), mares de arena (erg), llanuras cubiertas de arena y grava (reg), cuencas, salinas, valles áridos (wadis) y depresiones son sólo algunas de las formas del terreno que el viento del Sáhara ha esculpido a lo largo del tiempo.

Las cordilleras volcánicas registran mayores precipitaciones y temperaturas más frías que las tierras bajas circundantes. El monte Koussi, un volcán extinto situado en el norte de Chad y el pico más alto del desierto del Sáhara, con 3.415 metros, forma parte de la cordillera del Tibesti. La depresión de Qattara, situada en Egipto, está a 133 metros por debajo del nivel del mar, lo que la convierte en el punto más bajo del Sáhara.

Sin embargo, los campos de dunas que se ven en las películas son los que realmente dan fama al Sáhara. Sólo un 15% del desierto está cubierto por las dunas, pero éstas pueden alcanzar los 183 metros de altura.

En la totalidad del desierto, el agua escasea. Sin embargo, hay al menos 20 lagos estacionales, enormes depósitos subterráneos o acuíferos y los ríos Nilo y Níger, que corren todo el año. El Nilo nace en el centro de África y viaja hacia el norte a través de Sudán y Egipto antes de desembocar en el mar Mediterráneo. Las cerca de 90 grandes comunidades de oasis del desierto dependen de ellos para su abastecimiento de agua.

Las autoridades encargadas de la gestión del agua habían temido que los acuíferos se secaran debido al mal uso. Sin embargo, un estudio de 2013 publicado en la revista Geophysical Research Letters descubrió que la lluvia y la escorrentía seguían alimentando los acuíferos «fósiles» (no renovables).

Clima y humedad del Sáhara

El desierto del Sáhara es la región terrestre sustancial más caliente de la Tierra. Hay dos tipos principales de clima en el Sahara: un clima subtropical seco en el norte y un clima tropical seco en el sur. Los climas subtropicales secos se caracterizan por sus extremas oscilaciones de temperatura anuales y diurnas, veranos cálidos e inviernos de fríos a fríos, y dos máximos de precipitaciones.

Los inviernos secos y cálidos y una estación cálida y seca antes de las cambiantes lluvias de verano caracterizan el clima tropical seco, que sigue la declinación del sol con su potente ciclo anual de temperaturas.

Las condiciones meteorológicas son extremadamente cálidas y secas. Salvo en altitudes muy elevadas, las máximas diurnas durante el verano suelen rondar los 100,4F y 104,0F (más de 38 grados Celsius). En Aziziyah (Libia) se registra la temperatura más alta del desierto del Sáhara, con 58 °C (136 °F).

Los sistemas de bajas presiones que se desplazan por el mar Mediterráneo a lo largo del frente polar traen consigo nubes invernales y modestas precipitaciones anuales de entre 4 y 10 pulgadas a los bordes septentrionales del Sáhara. La ciudad marroquí de Ouarzazate y la argelina de Biskra son dos de los pocos lugares de esta zona.

La Zona de Convergencia Intertropical (ZCIT) aporta nubes de verano a la región árida que bordea el Sahel, lo que da lugar a precipitaciones anuales de 4 a 10 pulgadas. Esta zona abarca tanto Agadez (Níger) como Tombuctú (Malí).

La mayor parte del Sáhara central, que no se ve afectada por la variación atmosférica del sur o del norte, casi no recibe precipitaciones. Los patrones climáticos anticiclónicos tienen un efecto continuo sobre ella. La precipitación anual típica en esta zona es de unos 0,04 pulgadas.

Sorprendentemente, cada 20.000 años aproximadamente el Sáhara pasa por un ciclo en el que es un desierto seco y hostil y luego se convierte en un oasis exuberante y verde, según un estudio publicado en 2019 en la revista Science Advances. Los autores del estudio analizaron los depósitos de polvo del Sáhara que se han ido acumulando en los sedimentos marinos durante los últimos 240.000 años.

Los investigadores descubrieron que la desecación periódica y el reverdecimiento del Sáhara están impulsados en parte por las variaciones en la inclinación axial de la Tierra, que también afecta a la fuerza de los monzones. Las lluvias monzónicas y el subsiguiente paisaje verde del Sáhara fueron posibles gracias a que el eje de la Tierra se inclinó un grado más hacia el sol en el hemisferio norte, a unos 24,5 grados en lugar de los 23,5 actuales. Más luz solar significó más lluvias monzónicas, que a su vez mantuvieron viva la vegetación del Sahara.

l arte rupestre y prehistórico, así como otros restos arqueológicos, permiten conocer el pasado verde del Sáhara. Los fragmentos de cerámica encontrados en lo que ahora es un desierto demuestran que los pastores prehistóricos cultivaban la zona hace unos 7.000 años.

Durante los últimos dos mil años, el Sáhara ha tenido un clima notablemente constante. El aire sobre el desierto es secado por los feroces y erráticos vientos del noreste, que también empujan el aire caliente hacia el ecuador. Debido a la gran velocidad de estos vientos, se generan importantes tormentas de polvo que reducen la visibilidad a cero en la zona. El polvo del Sahara puede ser transportado por los vientos alisios hasta el otro lado del mundo.

Efectos del cambio climático en el Sáhara

Un estudio de 2018 publicado en el Journal of Climate descubrió que la extensión del desierto del Sáhara había aumentado alrededor de un 10% desde 1920. Al igual que el Sáhara, todos los desiertos tienden a expandirse durante la estación seca y a contraerse durante la lluviosa. Pero el cambio climático provocado por el hombre altera el ciclo climático normal, lo que hace que el Sáhara sea más grande y se contraiga con menos frecuencia. Los investigadores calculan que el cambio climático antropogénico es responsable de alrededor de un tercio del crecimiento del desierto.

Las instalaciones a gran escala de parques eólicos y solares en el Sáhara son la mejor estrategia para reducir los impactos destructivos del calentamiento global. Estas granjas de energía renovable, alimentadas por el viento y el sol, no sólo reducirían las emisiones de gases nocivos, sino que también suministrarían energía a miles de hogares. Según una investigación publicada en Science Advances en 2018, también podría contribuir a un aumento localizado de las precipitaciones.

Los modelos de parques eólicos han demostrado que pueden aumentar las temperaturas locales, sobre todo por la noche, al llevar el aire caliente de las zonas altas de la atmósfera hacia el suelo. Los investigadores predijeron que las precipitaciones medias sobre los parques eólicos se duplicarían, lo que supondría un aumento del 20% de la vida vegetal. Los resultados de las simulaciones de los parques solares fueron igualmente comparables.

Según los autores del estudio, un parque eólico a gran escala en el Sáhara generaría unos 3 teravatios de energía eléctrica, mientras que un parque solar a gran escala en el Sáhara generaría unos 79 teravatios, superando ampliamente los 18 teravatios de energía eléctrica consumidos en 2017. La energía adicional así generada podría utilizarse de forma más amplia, por ejemplo, para ampliar la producción agrícola y desalinizar más agua.

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